12 noiembrie 1916: Moare Percival Lowell, astronomul care a prevăzut existența planetei Pluto

Percival Lowell s-a născut pe 13 martie 1855 în Boston, Massachusetts. A absolvit Universitatea Harvard în 1876, iar la absolvire a ținut un discurs despre ipoteza nebulară. Ulterior, a obținut diplome de onoare de la Colegiul Amherst și Universitatea Clark.

A devenit hotărât să studieze Marte și astronomia după ce a citit “La planète Marte” de Camille Flammarion și a fost deosebit de interesat de canalele de pe Marte. Totuși, deși și-a petrecut cea mai mare parte a vieții concentrându-se pe viata extraterestră de pe Marte, ultimul deceniu a fost petrecut încercând să găsească “Planeta X”, o planetă ipotetică, aflată dincolo de Neptun. Planetă X s-a dovedit a fi Pluto, care acum este considerată o planetă pitică.

A început un program de căutare în 1906. El nu a descoperit Pluto, dar, in 1930, Clyde Tombaugh, care lucra la Observatorul Lowell, a descoperit planeta Pluto în apropierea locației determinată pentru Planeta X. Eforturile lui Lowell au fost recunoscute, o monogramă PL stilizată ♇ – primele două litere ale numelui noii planete și inițialele lui Lowell – au fost alese ca simbol astronomic al lui Pluto.

Deși teoriile lui Lowell despre canalele marțiene, caracteristicile de suprafață ale lui Venus și ale Planetei X sunt acum discreditate, Lowell a fost descris de alți oameni de știință ca fiind “cel mai influent astronom din America înainte de Carl Sagan “. Chiar și atunci când se dovedește a fi eronată din punct de vedere factual, viziunea despre Marte derivată din teoriile sale rămâne consacrată în lucrări considerate clasice in lumea stiintei. 

A fost ales membru al Academiei Americane de Arte și Științe în 1892, iar in 1893 a fondat observatorul ce-i poartă numele. În 1904 a primit premiul Jules Janssen, cel mai mare premiu al Societății Astronomice Franceze. În ultimii 23 de ani de viață, astronomia si Observatorul Lowell au fost punctele focale ale vieții sale.

A murit la data de 12 noiembrie 1916, la vârsta de 61 de ani. A fost îngropat pe Dealul Mars, lângă observatorul său. Lowell Regio de pe Pluto a fost numit în onoarea sa.